EL VALOR DE LA PLATA

La mano invisible de la economía

EL VALOR DE LA PLATA

[Por Javier Valero*]

A finales de 1979, Nelson Bunker Hunt y su hermano William Herbert llevaron el precio de la plata su máximo histórico de aproximadamente $50 dólares por onza. Se decía que tenían la tercera parte del total mundial de plata en su poder, pero a principios de 1980, con los cambios en las reglas del CME (Chicago Merchantile Exchange) no pudieron cubrir las garantías requeridas en sus contratos de futuros y el precio de la plata cayó 50% en cuatro días, bajando a los hermanos Hunt de la calidad de “multimillonarios” a sólo “millonarios”. Su fortuna era de alrededor de $5 mil millones de dólares en la década de los 70s y quedaron con menos de $1,000. Para 1988 terminaron declarándose en quiebra.

Aparentemente este intento por manipular el mercado mundial de la plata no ha sido el único. El 16 de marzo de 2008 JP Morgan adquirió a Bear Stearns y con ello también cuantiosas posiciones en futuros de plata. En ese momento, el precio del metal alcanzó el máximo de esa década y llegó a $21 dólares por onza. La diferencia es que en este caso, el aparente esfuerzo por manipular el precio de la plata era en dirección contraria. Una vez que JP Morgan tomó control de la situación, el precio procedió a bajar 17% en un plazo muy corto, y para octubre de 2008 el precio llegó a caer hasta $9 dólares por onza.

Es importante mencionar que entre JP Morgan y HSBC tenían en agosto de ese año más de 33,800 contratos de futuros involucrando aproximadamente 169 millones de onzas troy que equivalían al 20% del total de la producción mundial anual de plata. La gran cantidad de recursos monetarios de estos bancos los ponía en una posición de ventaja para responder instantáneamente a cualquier tendencia al alza que se pudiera presentar.

Fue también en 2008 cuando la Commodities Futures Trading Commission (CFTC) inició una investigación sobre prácticas de manipulación de mercado

A principios de 2010, Andrew Maguire, un operador de metales del London Metal Exchange, predijo un fuerte movimiento en el mercado de plata el 3 de febrero de 2010. Todo acabó ocurriendo justo como él lo dijo, dejando expuesta la manipulación que el precio de la plata estaba padeciendo. Poco más tarde, el 26 de marzo de 2010, justo un día después de darse a conocer su identidad en el proceso de investigación, un vehículo lo embistió mientras cargaba el tanque de gasolina de su coche. El atacante huyó del lugar, y aunque más tarde fue capturado por la policía, jamás se dijo de quién se trataba y no recibió mayor castigo. Maguire considera que esto fue un atentado contra su vida.

Sin que aún se resuelva el caso que involucra las investigaciones mencionadas, es evidente que jugadores tan grandes pueden influenciar el precio del metal. De acuerdo con The Silver Institute, la demanda industrial de la plata llegó a 487 millones de onzas anuales en 2011, y se espera que se incremente en 36% para 2015.

La plata en nuestra vida

Por ser el mejor conductor de energía, la plata es utilizada en los interruptores de gran cantidad de aparatos eléctricos y, en combinación con el zinc, se utiliza en la fabricación de baterías para relojes y cámaras. Es un elemento básico en las celdas fotovoltaicas utilizadas en los smartphones, al igual que las fotoceldas solares que toman la luz solar para convertirla en electricidad. Se utiliza en la producción de espejos y de cubiertas para ventanas térmicas que reflejan la luz del sol hacia afuera de las casas en verano y guardan el calor al interior en invierno. Solamente en Estados Unidos, cada año se venden más de 250 millones de pies cuadrados de vidrio con capa de plata (transparente). También tiene usos en en procesos de purificación de agua, fotografía y medicina. Es percibida, al igual que el oro, como depositaria de valor, por lo que mucha gente, principalmente en China e India, la compran como inversión y como protección ante inflación y devaluaciones.

A diferencia del oro, la plata es consumida en más de 90%; es decir, cuando es utilizada para usos industriales, salvo ciertas excepciones, no es recuperable. Del total de la plata extraída en la historia de la humanidad, menos de 5% está disponible actualmente.

Más fuerzas de equilibrio

China es el mayor consumidor de plata en el mundo con 23% del total de la producción mundial, y a pesar de que anunció que su economía sólo crecerá un 7.5% durante 2012, las perspectivas para la plata son muy buenas.

Hace pocos meses se abrió el Hong Kong Merchantile Exchange donde las empresas de países asiáticos pueden comprar  contratos de futuros de plata. Hasta ese momento, todos los contratos de futuros de plata tenían que ser en dólares y pasar a través del CME (quien a su vez controla el Commodity Exchange [COMEX], el New York Mercantile Exchange [NYMEX] y el Chicago Board of Trade [CBOT]). El nuevo mercado asiático no va tener que responder a las reglas de Estados Unidos. Un contrato de futuros en Estados Unidos debe incluir un mínimo de 5 mil de onzas, mientras que en Hong Kong, el mínimo es de tan sólo 1,000, abriendo de esta forma la entrada a inversionistas de menor tamaño.

También se espera que para junio de 2012 se abra el Panasia Gold Exchange, que dará acceso a los clientes del Agricultural Bank of China para comprar oro y plata en su propia moneda. Aquí estamos hablando de más de 320 millones de personas y miles de empresas. Esto seguramente generará una demanda importantísima para el oro y la plata, aunque es difícil de medir su impacto final. Por otro lado, estos dos nuevos mercados complicarán de manera importante la manipulación de precio que pudiera haberse dado en tiempos recientes.

En el 2010, México ocupó el primer lugar en producción mundial de plata con 128.6 millones de onzas, y para 2011 cayó al segundo sitio sólo detrás de Perú.

Se pueden obtener beneficios de incrementos en los precios de la plata comprando acciones de empresas mineras (Fresnillo [FRES] y Peñoles [PE&OLES] entre otras), adquiriendo onzas troy (que tienen un costo adicional de 15%, por el valor de acuñación) o comprando títulos de ciertos fondos en el extranjero.

*Javier Valero es profesor de finanzas en la University of Applied Sciences Upper Austria, Campus Steyr.
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2 pensamientos en “EL VALOR DE LA PLATA

  1. Para invertir fácilmente en el precio de la plata, a través del Sic pueden comprar SLV u ottos Etfs q replican tal cual el precio…

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